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Petite histoire de la lumière

Yann GUILLOU, Enseignant de sciences physiques en classes préparatoires au Lycée Chateaubriand RENNES.

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Source de vie, symbole de pouvoir, objet de représentation divine, la lumière a toujours fasciné les hommes. Dans le passage de la Genèse, il est dit qu'au commencement, Dieu créa le ciel et la terre... et ce n'est que le quatrième jour que Dieu créa la Lumière. Ceci nous conduit à penser que dans les civilisations anciennes, il n'y avait pas de relation entre le Soleil et la lumière ! Situation difficilement imaginable aujourd'hui...

Au VIII ème siècle av JC, les prêtresses du culte de Vesta entretenaient  le feu sacré en l'honneur de leur divinité. Chaque année, le Ier mars, ce feu était rallumé grâce à la lumière du Soleil à l'aide d'un miroir concave.

Lors du siège de Syracuse au IIIème siècle av JC, on raconte que Archimède incendia les navires romains du général Marcellus en utilisant de grands miroirs concaves...

De tous temps, la lumière a fasciné les hommes. Mais qu'est ce que la lumière ?

Dans l'Antiquité, la perception de la lumière se limite à l'interprétation de la vision. Pour les atomistes, la lumière provient de l'objet. Elle est assimilée à des « écorces » de matière émises par un objet appelé « eidola ». Les pythagoriciens ne partagent pas ce point de vue ... la lumière résulte d'un feu intérieur. Pour cela, ils introduisent le concept de rayon visuel ou « quid » qui part de l'œil et va vers l'objet. Empédocle d'Agrigente pense que la vision résulte de la rencontre de deux flux, l'un émis par l'objet et l'autre par l'œil... Nous constatons que dès l'Antiquité, la lumière divise !

Au Xème siècle, le savant arabe Ibn Al Haytham constate que l'observation du Soleil s'avère rapidement douloureuse. Il en conclut que la lumière provient du Soleil et qu'elle est constituée de petits grains de lumière. Pourtant, six siècles plus tard,  Galilée tentera de décrire la propagation de la lumière dans une lunette à l'aide du concept de rayon visuel ! La lumière est pleine de mystère et il faudra encore beaucoup de temps, de passion et de polémiques pour quelle dévoile sa nature.

Cette « petite histoire de la lumière » est une invitation à parcourir les siècles à la rencontre de savants tels que G. Della Porta, J. Kepler, F. Maurolico, C. Huygens, Grimaldi, Descartes, Newton, Young et Fresnel...et à partager leur passion pour la lumière. Si cet exposé d'histoire des sciences s'adresse particulièrement aux élèves de lycée et étudiants scientifiques, il est cependant accessible à un large public.

La conférence :



Les questions :

mise à jour le 24 février 2012


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